Hidrocarburos: características y clasificación

Hidrocarburos: características y clasificación

Si conduces un vehículo sabrás que la gasolina y el gasoil, así como el gas natural licuado son hidrocarburos que permiten que pueda ser impulsado a través de su capacidad energética. Sin embargo, los hidrocarburos tienen otras aplicaciones además de la creación de combustible, como puede ser la creación de materiales plásticos. ¿De qué están formados? ¿Cómo podemos clasificarlos? Si quieres saber más sobre este concepto, te animamos a seguir leyendo.

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¿Qué son los hidrocarburos?

Los hidrocarburos son un conjunto de compuestos orgánicos cuyas moléculas están formadas por átomos de carbono e hidrógeno. En función del tipo de hidrocarburo del que estemos hablando, sus estructuras variarán. En su mayor parte, los hidrocarburos proceden del petróleo, es decir, de materia orgánica en descomposición. Es gracias a ello, que están formados por una gran cantidad de carbono e hidrógeno en dosis bastante concentradas. 

Todos los elementos derivados del petróleo derivan por tanto de los hidrocarburos, y son fundamentales para una gran cantidad de industrias, desde el transporte hasta la industria del juguete, entre otras. Para conocer más sobre ello, es importante entender cuáles son sus características.

Principales características de los hidrocarburos

– En lo que respecta al plano molecular, aunque cada tipo de hidrocarburo tiene una molécula distinta que permite diferenciarlos del resto, lo cierto es que todos ellos comparten una cadena de átomos de carbono. Por tanto se trata de compuestos orgánicos que únicamente están formados por átomos de carbono y átomos de hidrógeno.

– Los hidrocarburos pueden poseer un armazón de moléculas de forma lineal o ramificada, y abiertas o cerradas. Dependiendo de qué hidrocarburo se trata, su ordenamiento y cantidad serán distintos. Por ejemplo, los hidrocarburos cíclicos están formados por una cadena de carbono cerrada que no cuenta con carbonos terminales. 

– Otra característica de los hidrocarburos es que son muy inflamables por lo que son muy utilizados para la transformación industrial y para obtener energía. 

– El problema que presentan es que en su gran mayoría son elementos tóxicos, que pueden emanar vapores peligrosos para la salud. 

Clasificación de los hidrocarburos

La clasificación de los hidrocarburos se hace atendiendo bien al tipo de estructura o a los tipos de enlaces entre sus átomos.

Si nos centramos en la primera tipología, según su estructura, encontramos los siguientes hidrocarburos:

Los hidrocarburos acíclicos. En este caso, nos encontramos con hidrocarburos que cuentan con una estructura de cadena de moléculas que no se cierra. Dentro de los acíclicos tenemos los los lineales o los ramificados.

Los hidrocarburos cíclicos, a diferencia de la anterior clasificación, son aquellos que tienen una cadena molecular que se cierra sobre sí misma. Por este motivo, constituyen un circuito cerrado por el cual fluyen los electrones. En su caso, los hidrocarburos cíclicos pueden ser de un solo ciclo (monocíclicos) o de varios ciclos (policíclicos)

En caso de centrarnos en la clasificación por los tipos de enlace, encontraremos los siguientes hidrocarburos:

Los hidrocarburos aromáticos. En este caso, los hidrocarburos se encuentran formados por una estructura cíclica determinada que imita a la estructura hexagonal del benceno, de los que son derivados. El nombre de aromático se debe a que originalmente se obtenían degradando algunas sustancias químicas que desprendían olor agradable.

Los hidrocarburos alifáticos son aquellos que no cuentan con un anillo aromático al no derivar del benceno. Su nombre se debe a que se obtenía a partir de la descomposición de aceites y grasas, y en griego esta palabra se denomina aleiphar. En cualquier caso, estos también se dividen a su vez en dos tipos de hidrocarburos alifáticos, los saturados (con enlaces simples) y los insaturados (con al menos un enlace doble). 

¿Cuáles son sus principales aplicaciones?

Entre los hidrocarburos más conocidos, dentro de los alifáticos de cadena abierta encontramos los alcanos, los alquenos y los alquinos. Los alcanos se denominan también parafinas, y es posible encontrarlos en la naturaleza en el gas natural y en el petróleo. Suelen ser utilizados en combustibles como la gasolina o el gasóleo. Por su parte los alquenos son los que se utilizan para generar plásticos, colorantes o explosivos, entre otros ejemplos. Por último, los alquinos son más reactivos que los anteriores, y se utilizan para producir cauchos sintéticos, fibras textiles o plásticos. 

En general, los hidrocarburos son muy utilizados para distintas industrias. En general, al tener una gran capacidad de combustión, están especialmente utilizados para generar energía, para generar combustibles, para la obtención de plástico y para fabricar solventes y otros productos de uso común, como los disolventes, los productos de limpieza, los fertilizantes y el betún. 

Sin embargo, los hidrocarburos cuentan también con una parte negativa, ya que el medio ambiente es el primer afectado por este tipo de elementos. Como decíamos anteriormente, al producir algo con hidrocarburos, se emanan vapores tóxicos que producen daños bastante graves en la atmósfera, principalmente si son vertidos en la naturaleza. 

Algo conocido por mucha gente es que, en función del hidrocarburo, la emisión o la combustión del mismo emite gases de efecto invernadero que provocan daños en la capa de ozono, contribuyendo así al cambio climático y al calentamiento global. Además, se trata de una fuente no renovable, por lo que a pesar de que es muy útil en una gran cantidad de industrias, puede ser altamente peligroso para la naturaleza.

Ahora que ya conoces qué son los hidrocarburos, sus características y clasificación, cuéntanos qué te parece su impacto en el medio ambiente. ¡Te leemos!

Fuentes:

https://www.caracteristicas.co/hidrocarburos/

https://nucleovisual.com/hidrocarburos-clasificacion-nomenclatura-y-ejercicios/#Clasificacion_de_hidrocarburos

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Departamento de redacción de contenidos de Ingeoexpert

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